Dernières fonctionnalités

La véritable histoire derrière 'Ma Rainey's Black Bottom'

Elle était connue comme la « mère du blues ». Une interprète impétueuse et brillante qui a captivé le public avec sa voix émouvante et ses personnages démesurés. Ma Rainey influencé de futures légendes comme Louis Armstrong et Bessie Smith , mais c'était sa propre lutte pour rester fidèle à elle-même en tant qu'artiste noire au début du 20 e siècle qui a inspiré le lauréat du prix Pulitzer August Wilson , la première de ses œuvres à être jouée à Broadway



Wilson a été inspiré par une décennie de plongée profonde dans le blues

Né à Pittsburgh en 1945 d'un père blanc et d'une mère afro-américaine, Wilson a développé un amour de la littérature à un âge précoce mais a abandonné le lycée et a brièvement servi dans l'armée américaine avant de retourner dans sa ville natale à 20 ans. lutté pour se débrouiller alors qu'il commençait sa carrière d'écrivain, subvenant à ses besoins grâce à des emplois subalternes tout en passant son temps libre dans les bars et restaurants locaux, observant les luttes quotidiennes, les joies et la vie des voisins noirs qui deviendraient le centre de l'œuvre de sa vie.

Déjà profondément influencé par les activistes noirs révolutionnaires et les œuvres d'écrivains noirs comme Amiri Baraka et James Baldwin , Wilson a commencé ce qu'il a décrit comme une exploration quasi obsessionnelle de l'histoire du blues, épuisant les disques d'artistes comme Bessie Smith et Rainy. Comme il plus tard a écrit , 'Il y avait une noblesse dans la vie des Noirs en Amérique que je n'ai pas toujours vue... Après avoir découvert le blues, j'ai commencé à regarder les gens dans la [maison de chambres] un peu différemment qu'avant. J'ai commencé à voir une valeur dans leur vie que je n'avais tout simplement pas vue auparavant. J'ai découvert une beauté et une noblesse dans leur lutte pour survivre.





Alors qu'il a eu un certain succès en tant que dramaturge et directeur de théâtre à Pittsburgh, il a réalisé sa percée créative après avoir déménagé à Minneapolis en 1978, achever sa première pièce de théâtre complète, Jitney , l'année suivante. C'était le premier de ce qui est devenu son 'American Century Cycle' ou ' Le cycle de Pittsburgh ” — 10 pièces se déroulant dans chaque décennie du 20 e siècle qui a exploré l'expérience afro-américaine, y compris celle de Rainey.

  Août Wilson, 2004

Août Wilson, 2004



Photo : John Nordell/The Christian Science Monitor via Getty Images

On sait peu de choses sur les premières années de Rainey

Née Gertrude Pridgett, Rainey a affirmé qu'elle était née en Géorgie en 1886, bien que des recherches récentes suggèrent elle est peut-être née quatre ans plus tôt, en Alabama. Elle était la deuxième de cinq enfants et, au début de son adolescence, elle était montée sur scène, se produisant principalement en tant qu'artiste de vaudeville et chanteuse sur le circuit des spectacles sous tente. Après avoir épousé le chanteur William 'Pa' Rainey en 1904, le couple a formé un duo, connu sous le nom de Ma et Pa Rainey, bien qu'ils divorcent plus tard.



Les premières influences musicales de Rainey étaient la musique populaire de vaudeville, de ménestrel et de cabaret de l'époque, mais au cours de ses premières tournées, elle était exposé à une nouvelle forme de musique, bientôt connue sous le nom de blues. Elle est rapidement devenue l'une des interprètes les plus anciennes et les plus influentes de la musique, et a à son tour influencé une génération de chanteurs de blues, dont le légendaire Smith, que Rainey a encadré dans ses premières années .

Sa voix profonde et cuivrée et son style de chant «gémissant» ont rapidement gagné ses fans, tout comme ses paroles franches, parfois paillardes, qui exploraient souvent ses expériences personnelles, y compris sa bisexualité et son attirance pour les femmes, le sujet de plusieurs de ses chansons . Elle a également captivé le public avec sa présence sur scène, avec des vêtements flashy, des perruques et des bijoux, une rangée de dents coiffées d'or et un style de chant et de danse énergique qui a déclenché un engouement de courte durée pour la danse appelé 'Black Bottom' après l'une de ses chansons. , et qui a ensuite été utilisé comme titre de la pièce de Wilson.

'Ma Rainey's Black Bottom' se déroule un jour en 1927

Le seul du 'Cycle de Pittsburg' de Wilson à avoir lieu en dehors de cette ville, la pièce se déroule dans un studio d'enregistrement dans le South Side de Chicago, où Rainey s'était installé au début des années 1920. Elle était au sommet de sa gloire, visitant fréquemment le pays et se produisant avec des musiciens dont King Oliver et un jeune Armstrong.



En 1923, elle signe un contrat avec Paramount Records, devenant l'une des premières artistes musicales à enregistrer ses chansons pour la postérité. Mais pour les musiciens noirs de l'époque, le succès commercial et populaire n'a souvent pas conduit à la sécurité financière. Les organisateurs de tournées essayaient fréquemment d'éviter de rémunérer correctement les interprètes, et dans les premières années de l'industrie du disque, de nombreuses stars noires ont cédé non seulement les redevances futures sur leurs enregistrements, mais souvent la propriété des chansons elles-mêmes aux maisons de disques et producteurs blancs, une forme d'exploitation. et le vol culturel auquel sont confrontés les artistes noirs pour les décennies à venir.

  Ma Rainey et son groupe, les Rabbit Foot Minstrels, vers 1924 à Chicago, Illinois

Ma Rainey et son groupe, les Rabbit Foot Minstrels, vers 1924 à Chicago, Illinois

Photo : Archives de Michael Ochs/Getty Images



Wilson plonge dans sa pièce les conflits raciaux, économiques et culturels de cette période

Au coeur de Le fond noir de Ma Rainey est la détermination de Rainey à rester fidèle à ses racines face aux critiques de son côté indépendant et de sa personnalité dominatrice par son producteur et manager blanc. Son sens aigu des affaires et sa détermination à éviter les pièges financiers des autres artistes font d'elle une diva difficile. Pour eux, Rainey n'est guère plus qu'un distributeur automatique de billets, même si elle est l'une des artistes les plus populaires de l'époque. Comme elle Remarques , 'Ils ne se soucient pas de moi. Tout ce qu'ils veulent, c'est ma voix.'

Le succès de Rainey et d'autres artistes de blues « country » traditionnels n'a pas fait grand-chose pour les protéger de la pression d'enregistrer de la musique avec un attrait commercial plus large. C'est un affrontement décrit dans Fond noir entre non seulement Rainey et la maison de disques, mais au sein de son propre groupe, en tant que musicien Levee, aspirant désespérément au respect et à la reconnaissance à une époque d'oppression raciale, envisage de se détourner de la musique née et imprégnée de, à la fois une affirmation de Black la vie et la lutte pour l'autodétermination des Noirs.



La carrière de Rainey a été de courte durée

Comme le montre la pièce, les goûts musicaux changeaient en effet. Bien qu'il ait enregistré plus de 100 chansons sur une période de cinq ans à la fin des années 1920, la carrière de Rainey a décliné alors que le jazz et d'autres formes de musique populaire occupaient le devant de la scène et que le ralentissement économique de la Grande Dépression conduit à une baisse des possibilités de tournées. Rainey a effectivement pris sa retraite en 1935, rentrant chez elle en Géorgie où elle a dirigé des théâtres locaux jusqu'à sa mort en 1939.

Parce que beaucoup de ses enregistrements Paramount étaient de qualité audio inférieure, sa musique est tombée dans l'obscurité pendant des décennies, avant d'être rééditée dans les années 1960, l'aidant à reprendre à titre posthume son rôle de l'une des musiciennes de blues les plus importantes et les plus influentes et lui valant des intronisations dans les deux le Blues Foundation's Hall of Fame et le Rock and Roll Hall of Fame.